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美國破產程序對中國企業的挑戰和機遇之上篇:參與美國破產重整程序的重要性和要點

2020.06.10 杜江 汪檣 白丹青 于君達

編者按:近期,伴隨著新冠病毒在美國及全球的傳播及影響,不少美國企業接連申請了破產重整保護,其中不乏國內消費者熟知的租車巨頭赫茲(Hertz)、知名服裝品牌J.Crew等。美國企業申請破產對眾多與其有商業、貿易往來的其他國家的商業主體也會產生影響,其中就包括不少中國企業。除了中美兩國之間距離、時差、語言等基本障礙外,中國企業對于美國破產制度的不熟悉以及涉及兩國之間司法程序的效力認可等法律問題更成為中國企業在參與美國破產程序過程中時常面臨的困境。與此同時,美國企業破產在其資產處理過程中也給中國投資者帶來一些機遇。結合近來處理的多起破產案件、以及近期中國的債權人、投資人向我們咨詢的各類問題,我們將通過一個系列文章來介紹美國破產程序對中國企業的挑戰和機遇。該系列文章包括上、中、下三篇,分別介紹參與美國破產重整程序的重要性和要點、美國企業破產前后中國貿易債權人的權益保護、以及中國企業在363清售中的機遇與挑戰。


上篇:參與美國破產重整程序的重要性和要點


作為現代破產法的典范之一,美國的破產法,尤其是美國破產重整程序,一直以其盡可能平衡多方利益卻又盡量給債務人提供重新開始的機會而著稱。相較于破產清算,破產重整具有債務人對其資產享有更多掌控、企業可以調整結構繼續經營、減少裁員等優勢,因而受到眾多美國企業的青睞。近幾十年,諸多美國破產重整案件都成為了全世界聚焦的中心。曾經人們耳熟能詳的零售業巨頭,比如高端服裝零售商J.Crew集團、奢侈品零售百貨尼曼集團(Neiman Marcus Group Inc.)、中高端零售百貨杰西潘尼公司(J.C. Penney Company Inc.)、玻璃制造商Libbey等,都在今年5月后申請進入破產重整程序(文后的附表中總結了近期零售業巨頭破產申請書中所列的部分中國無抵押債權人)。


本文將結合我們在最近代理客戶的幾個案件中的經驗,著眼于中國企業(尤其是作為債權人)參與美國破產重整程序在各階段需要面臨并解決的問題,從實操角度出發對美國破產重整程序進行介紹。


一、 債權人委員會是什么?要去參加競選嗎?


1、債務人提交了破產申請書,債權人應當馬上考慮什么問題?


美國破產重整程序的開始以債務人簽署并提交破產申請書(Petition)作為標志。


對于債權人而言,首先需要注意遵守美國法律下自動中止(Automatic Stay)的規定:即自破產申請日起所有要求債務人或以債務人的破產財產還債的程序均立即中止,否則可能因其故意違反自動終止的限制被判處實際性賠償和懲罰性賠償。


在債務人提交破產申請書后,債權人將會收到召開債權人委員會選任會議的通知。此時,債權人就需要決定是否參選債權人委員會成員。如果債權人希望參與債權人委員會成員的選舉,債權人就需提交一份問卷,并表明參選債權人委員會成員的意愿。


2、債權人委員會的職權有哪些,參選債權人委員會成員有什么好處?


無擔保債權人委員會(以下簡稱“債權人委員會”)代表所有無擔保債權人,職權非常廣泛,其中比較重要的職權包括:選任代表債權人的顧問、就案件的管理與債務人或托管人進行磋商、調查債務人的營業和財務狀況、參與制訂重整方案并提出意見等。根據破產案件的規模及債權人的數量,委員會的組成人數在3至7人之間。債權人委員會還將選出一名債權人委員會主席,通常(但未必)由債權金額最大的債權人的代表擔任。債權人委員會的決議原則上采取一人一票的方式,債權人委員會主席承擔一些代表委員會對外簽署文件的職責,但其一般不具有超過其他委員會成員的特別投票權。


盡管債權人并不是必須要參加債權人委員會選任會議(不參加并不會直接實質地減損其債權),但參加債權人委員會選任會議并且當選債權人委員會成員、甚至債權人委員會主席對于債權人、尤其是債權金額比較大的債權人而言會有諸多好處,包括:

(1)實時信息權:相較于一般債權人,債權人委員會成員將可以更多、更及時地獲得與破產案件有關的實時信息;

(2)參與權:由于破產重整案件在產生重整方案階段實質是債權人委員會代表所有債權人與債務人方面的談判協商,因此債權人委員會成員實質上可以更大程度地參與破產案件的談判工作;

(3)監督權:由于重整方案的實施過程中債權人通常可以對債務人方面進行監督,因此債權人委員會的成員會優先被選為繼續擔任重整方案實施過程中類似于監督委員會成員的角色。


3、國內的債權人如何參加債權人委員會選任會議?


對于國內的債權人而言,如不準備親自參加該程序,通常情況會交由美國當地的律師代為參加。國內債權人需出具一份授權委托書。實際上參加債權人委員會選任會議的絕大多數都是代理律師,較少有債權人親自參加。這里需要注意的是,通常從債務人提交破產申請書到債權人委員會選任會議之間的時間間隔比較短,因此建議國內債權人一旦收到相關通知,應立即與律師或其他顧問聯系并采取行動,尤其是對于部分需要走內部審批流程的國有企業,更應該抓緊時間以免由于未能在期限內提交問卷并妥善安排好代理律師從而錯過選舉成為債權人委員會成員的機會。


二、 債權申報中的注意事項


1、如何進行債權申報?


破產法院會確定一個債權申報的截止日期。債權人需在債權申報截止日期前申報債權。債權申報表格需要填寫債權人信息、債權金額、是否是擔保債權以及債權性質等相關信息。債權申報的方式通常包括郵政特級快遞、親自送達、通過法院網站(比如,美國特拉華州的破產法院鼓勵電子申報)進行申報等。


2、債權申報階段中國債權人可以爭取獲得何種便利?


對于主體大多都是美國債權人的破產案件,債權人委員會成員中有中國企業將會對該企業自身和所有中國債權人帶來好處。例如,在債權申報階段,如果某些材料的提交方式及提交要求(例如是否必須紙質提交、是否需要翻譯等等)對于中國企業存在較高難度,那么該中國企業就可以在債權人委員會會議中提出,在與債務人方面商討后,通常法院會考慮并允許一些額外的便利美國以外的債權人的方式(例如允許通過電子郵件方式申報債權等)。


3、債權申報需要注意些什么問題?


債權申報過程中需要注意:申報的債權金額的確定、對于申報債權的性質的認定、擔保物價值的認定(如部分債權有相應的擔保物)等。通常在債權申報過程中還需債權人附上詳細的債權說明,以及逐項列明最終債權金額的計算方法。在申報債權時需注意,既不能進行惡意或虛假申報,亦不要申報不足,導致債權損失。如果基礎債權適用美國以外的法律(例如適用中國法),為更準確地申報債權,債權人可能需要聘請美國以外當地的律師、或者聘用在中美兩地都有辦公室的顧問團隊。


三、 重整案件談判階段


1、重組方案的談判


重整方案是破產重整階段最為核心的一份實體性文件。債務人方面和債權人委員會通常將會就重整方案展開多輪細致的談判。我們最近處理的一個案件,從破產案件的提出到重組方案提交投票,整個談判過程就經歷了大約5個多月的時間。


重整方案的核心條款通常包括以下內容:債務人企業的治理、償債資產的構成、債權的分類、償債資產的運營和分配、對債務的解除和放棄等。


重整方案中有可能直接涉及與中國債權人有關的在重整完成后的業務持續,這在雙方談判中至關重要。我們將在本系列中篇“美國企業破產前后中國貿易債權人的權益保護”中作詳細的介紹和分析。


2、如何隨時掌握重整案件的最新情況?


需要注意的是,在提交投票之前,盡職調查及重組方案的談判過程對于所有除債權人委員會成員以外的債權人而言是保密的。而債權人委員會成員也會被要求簽署保密協議,禁止外傳談判的細節及在此過程中獲得的材料。沒有參加債權人委員會的債權人較難了解重整方案的談判進展,更難影響重整方案的實質內容。但盡管如此,法院會及時公布破產案件中的重要公開文件(例如各方提交的動議、法院的階段性裁定等),通常通過法院指定的第三方專業破產案件服務機構公布。因此也建議非委員會成員的債權人關注公開信息,以掌握重整案件的最新情況。


四、 對重整程序提出挑戰的方式及理由


1、什么情況下債權人會考慮對重整程序提出挑戰?


并非所有的債權人都希望債務人的破產案件最終以各方達成重整方案而完結,某些債權人(以下簡稱“敵意債權人”)可能希望破產法院駁回債務人的破產申請。敵意債權人希望駁回破產申請可能出于多種理由,比較常見的理由是,相對于其他完全尚未對債務人采取追債程序的債權人,敵意債權人已經開始了追債程序并且投入了相當大的成本。在此情況下如果最終案件以重整方案通過而終結,這些先行動的敵意債權人將處在與其他未行動的債權人一樣的地位,各債權人之間將按比例進行分配。而如果案件被駁回,那么該些敵意債權人就可以繼續根據“先到先得”的原則追索他們的債權。


2、如何提出挑戰?


敵意債權人對重整程序提出的質疑可以出現在多個階段。通常情況下,敵意債權人可以在債務人提交破產申請書后就提出質疑;有些敵意債權人也會在重整方案獲得債權人投票通過后、在法院擬確認重整方案前再次提出。對重整程序提出質疑的常見理由包括:債務人的破產重整申請非經善意提出、重整方案大概率無法被確認、重整方案不符合債權人最佳利益、重整方案在合理的時間期限內沒有成功的可能性等。


除要求駁回案件外,敵意債權人還可以采取其他程序性的手段挑戰重整程序,例如對法院的管轄權提出質疑、對債務人方面披露文件的充分性提出質疑、對債務人遵守申報和披露要求的及時性提出質疑、主張債務人無故缺席債權人會議和債務人資產審查等等。


五、 對重整方案的投票及法院確認


1、投票時債權人會獲得哪些信息?


債務人方面在和債權人委員會基本就重整方案達成一致后,會正式提請法院公布一個供所有債權人投票的重整方案。債務人通常還會提供一份披露聲明。披露聲明除包括重整方案的內容外,還會包括其他供債權人決策的信息,例如對債務人背景和資產更詳細的介紹、債務的來源和組成、該破產案的進程和重要節點、重整方案需要考慮的風險因素等。


在法院批準了債務人的重整方案及披露聲明后,債權人才可以對方案進行投票。此時債務人方面會向所有債權人發出投票包,里面會有投票卡、重整方案、披露聲明及其他文件。在我們最近處理的某個案件中,正由于委員會成員中有中國債權人,債務人在很大程度上作了便于中國債權人的安排,例如投票包里面的文件提供有中文的版本、及允許便于中國債權人的投票遞交方式等。


2、投票通過的常見要求是什么?


一個重整方案通過的最常見的基本要求是:在所有參與投票的債權人中,投贊成票的債權人:(1)在人數上超過半數;且(2)在代表的債權金額上超過三分之二。


3、如果投票未獲通過,案件將會如何發展?


如果重整方案未被通過,那么一個破產重整案件較大可能會有以下三種結局:(1)在破產法院允許的范圍內,債務人可以修改重整方案以尋求修改后的重整方案得到債權人的通過以及破產法院的確認;(2)債權人可以向破產法院提出申請,要求破產法院駁回破產重組案件。一旦案件被駁回,各現有債權人的債權不再按比例分配。屆時無擔保的各債權人將根據先到先得的原則各自向債務人單獨追償;(3)經債權人或債務人提請,并經破產法院允許,破產重組程序可轉變為破產清算程序。在此情況下,不再執行任何重整方案,直接對債務人的資產進行清算及分配。


六、 中國債權人的特別考量


1、美國破產案件在中國國內具有可以直接執行的效力嗎?


對于中國債權人而言,美國破產程序的結果在美國境外(包括中國)的承認與、執行存在一定的不確定性。由于位于中國的債權人并不當然受到美國破產法的直接影響,美國破產法下的部分規定(例如前文提到的自動中止要求)未必會對中國債權人在中國的訴訟或執行程序(例如執行債務人在中國國內的資產)產生直接的效力。

美國破產程序得到中國法院的承認需符合中國《民事訴訟法》和《企業破產法》的相關規定。中國法院在決定是否承認和執行美國法院判決的時候需要考慮一系列的因素。因此,美國法院批準的重整方案并不當然在中國具有重整方案的法定效力。


2、那么中國債權人可以無視美國破產程序嗎?或者投票可以隨便投嗎?


然而,也不能就此簡單地認為中國債權人可以完全無視美國破產程序。首先,美國破產程序除在美國具有直接效力外,在全球不少司法領域的認可度也很高。在這些司法領域(例如開曼群島和維京群島)內,一旦重整方案得到通過,起訴或要求執行美國破產程序外的判決等行為也將遇到實質性障礙。中國法院在符合前文提到的法律規定的情況下也會承認與執行美國法院的判決。更為重要的是,某些美國債務人可能會將中國債權人在全球范圍內的配合作為交換條件,也即只有當中國債權人根據通過的重整計劃采取了某些配合措施,才有權利參與破產債務人在美國破產程序下的分配。


另外,即使美國破產案件的判決最終由于種種原因未能在中國得到執行,也無法排除中國債權人在投票時所作出的意思表示會對其在中國主張債權帶來障礙。如果中國債權人在表決重整方案時投了贊成票,有可能會被認定為債權人接受了重整方案中的相關安排。如果債權人隨后在中國法院發起了針對債務人的追債訴訟,債務人以債權人已明示放棄了全球范圍內的權利主張為由進行抗辯,該項抗辯很可能被認為具有一定的事實依據。


因此,我們還是建議中國債權人積極關注美國破產程序,并在對是否參與投票,對重整方案投贊成票還是反對票進行決策時,除充分考慮商業因素外,還需綜合考慮重整案件的情況、債權人已經開始和擬開始的追償行動、基礎債權的情況等等眾多法律方面的因素。


附表:2020年申請破產保護的美國零售巨頭名單


企業名稱

  破產保護申請日期

債務

總額

中國無抵押債權人分析

Pier 1集團(家具零售商)

2020年2月17日

2.58億美金

中國家具制造企業作為Pier 1集團的上游供貨商受影響較大。在Pier 1最大的30個無抵押債權人中,大約四成都是來自中國大陸或香港的企業。其中無抵押債權金額最高的廣州南方家具有限公司的無抵押債權金額高達559萬美金。其他來自中國大陸或香港的無抵押債權人的債權金額在50萬到130萬美金之間。

Northwest公司(體育聯盟授權服裝及日用品零售商)

2020年4月18日

5700萬美金

中國的服裝或日用品生產商作為Northwest公司的上游供貨商受影響較大。在Northwest最大的20個無抵押債權人中,大約三成都是來自中國大陸或香港的企業。其中無抵押債權金額最高的蘇州麥格達斯進出口有限公司的無抵押債權金額高達515萬美金。其他來自中國大陸或香港的無抵押債權人的債權金額在幾十萬到200萬美金之間。

Rubie’s Costume公司(節日服裝及特殊特殊裝束零售商)

2020年4月30日

7100萬美金

中國的服裝生產商作為Rubie’s Costume公司的上游供貨商受影響較大。在Rubie’s Costume公司最大的30個無抵押債權人中,大約兩成都是來自中國大陸或香港的企業。其中來自浙江的服裝制造企業就有三家,無抵押債權金額都在50萬美金左右。其他來自中國大陸或香港的無抵押債權人的債權金額在十幾萬到110萬美金之間。

J.Crew集團(高端服裝零售商)

2020年5月4日

17億美金

中國的服裝生產商作為J.Crew公司的上游供貨商受影響較大。在J.Crew最大的30個無抵押債權人中,大約一半都是來自中國大陸或香港的服裝企業。其中無抵押債權金額最高的香港宇洋制衣有限公司的無抵押債權金額高達1431萬美金。其他來自中國大陸或香港的無抵押債權人的債權金額在300萬到1300萬美金之間。

Neiman Marcus集團(尼曼,高端奢侈品零售百貨)

2020年5月7日

51億美金

Neiman Marcus集團作為象征性的高端奢侈品百貨零售商與中國的企業的直接聯系不多。Neiman Marcus集團最大的50個無抵押債權人大多為歐洲奢侈品牌在美國的子公司,無中國企業。

J.C. Penney公司(杰西潘尼,中高端零售百貨)

2020年5月15日

37億美金

J.C. Penney公司作為大型綜合類百貨零售商與中國的生產商的直接聯系不多。J.C. Penney公司最大的50個無抵押債權人中,僅有兩家來自中國香港的制衣企業,分別是聯合制衣有限公司和羅氏集團有限公司。其中聯合制衣的無抵押債權金額為347萬美金;羅氏集團的無抵押債權金額為480萬美金。

Libbey 玻璃器皿公司

2020年6月1日

3.9億美金

Libbey玻璃器皿公司是一家在美國已有百年歷史的玻璃器皿及相關產品制造企業,與中國上游生產商來往密切。在Libbey玻璃器皿公司最大30個無抵押債權人中,有近三成都是來自中國大陸或香港的制造業企業。其中,山東銀鳳股份有限公司的無抵押債權金額最大,為168萬美金。其他中國大陸或香港的無抵押債權人債權金額在十萬到百萬美金之間。



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